和时间赛跑的“凤凰”

by Shea on 五月 11, 2009

Eric Hand 文 Shea 编译

揭秘“凤凰”号在火星上的157个日日夜夜……


[图片说明]:版权:NASA/JPL-CALTECH/UNIV. ARIZONA/TEXAS A&M UNIV.。

哈勃空间望远镜18年之科学成就

by Shea on 四月 25, 2009

Julianne J. Dalcanton 文 Shea 编译

在运筹帷幄了几十年之后,哈勃空间望远镜作为美国宇航局大型天文台中的第一个终于在1990年发射上天,开始决胜千里之外。在修复了主镜存在的结构问题之后,哈勃空间望远镜彻底地改变了天文学的许多领域,并且为大众奉献了一幅又一幅摄人心魄的宇宙画面。一个正在计划中的维修任务将使得“哈勃”继续在天文学中领跑,但是在那之前让我们先回顾一下哈勃空间望远镜在过去的18年里所取得的科学成就。

没有哪一架望远镜能像哈勃空间望远镜那样对世俗文化有着这么巨大的冲击力,但是它本身的尺寸相对于现代的很多望远镜来说却并不是那么巨大。把“哈勃”的主镜立起来比姚明也高不了多少,它的接收面积甚至连地面个上最大望远镜的五分之一都还不到。它上面搭载的仪器设备也远没有地面上的尖端,更确切地说“哈勃”所使用的探测器技术都已经是十多年前的了。那么是什么使得“哈勃”对科学和公众具有如此巨大的影响力呢?

2009年4月26日:水星、新月和昴星团的聚会

by Shea on 四月 21, 2009

Shea 编译

对于大多数的人来说,水星恐怕是肉眼看得见的五颗行星中最难以捉摸的一颗。这颗距离太阳最近的行星从来不在半夜出现;相反,只有在黎明或者黄昏的霞光中才能一睹她的芳容。观看水星的最佳时机一年到头也就只有几次,而每一次所持续的时间也就几周。因此每每说道水星有多难得一见,就会搬出现代天文学之父哥白尼。据传说,哥白尼在临终前曾讲,他这一辈子最大的遗憾就是没有亲眼见到过水星。不管这一说法的真实性到底如何,毫无疑问的是哥白尼是第一个正确解释为什么水星没有环绕整个天空而只在太阳附近摆动的人。


[图片说明]:哥白尼。

撞向地球的石头

by Shea on 四月 11, 2009

Roberta Kwok 文 Shea 编译

当去年10月发现有一个颗小行星正迎头撞向地球的时候,科学家们便有了第一次从头到尾研究宇宙撞击事件的机会。

2008年10月6日午夜,美国亚利桑那州莱蒙山顶天文台,一个白点划过了理查德·科瓦尔斯基(Richard Kowalski)的计算机屏幕。在三年半的时间里,科瓦尔斯基已经在搜寻近地小行星的望远镜照片中看到了几百个这样的小亮点,这些近地小行星有可能会从地球附近擦过甚至是撞上地球。通常他会整夜跟踪这个天体,并且向小行星中心上报它的坐标。而小行星中心则会跟踪小行星和其他的小天体。当天边泛白的时候,他就会关闭望远镜,回到山下的宿舍睡觉。

但这一晚让科瓦尔斯基颇感疑惑的是小行星中心对他报告的反应。小行星中心的网站立刻公布了他的发现,但是当它想要添加更多的数据的时候,系统却失灵了。

火星上昙花一现的水

by Shea on 四月 4, 2009

Richard Kerr 文 Shea 编译

所有研究火星的行星科学家都必须面对两件事情:一是有越来越多的证据显示火星曾经充满了水,二是现在的火星表面已彻底干涸。那么火星上的水到底存在了多长时间呢?

在过去的半个世纪里,人们对于“火星曾经是什么样子?湿润还是干旱?”一直摇摆不一定。对于35亿年前火星上曾经可能拥有生命的期望也是起起落落。但是最近有越来越多的证据表明,火星表面曾经有液态水。在火星历史的早期,火星的表面曾经拥有含盐的浅海、注入火山湖的河流以及色彩斑斓的水成矿物。